Voorjaar 1775. Elizabeth Batts wacht in haar huis op Mile End de terugkomst af van haar man, de beroemde zeevaarder en ontdekkingsreiziger James Cook, die begonnen is aan de laatste etappe van zijn tweede grote wereldreis waarin het zuidelijk halfrond in kaart moet worden gebracht. Roem zal zijn deel zijn. Een eenvoudige boerenjongen is als verlichte geest de wereldzeeën gaan bevaren en opgeklommen tot de sociale elite van zijn land. Maar wat zegt dat over zijn merites als echtgenoot en als vader? Wanneer James in de zomermaanden van 1775 inderdaad arriveert, is het de vraag wie Elizabeth in haar armen sluit: een wettige echtgenoot die toch in zekere zin een vreemde blijven zal, of een man die zijn maritieme aspiraties ter zijde schuift en eindelijk tijd zal hebben voor haar en de kinderen? Een meeslepende historische roman waarin Verlichting en domheid, exotische avonturen en huiselijke beslommeringen, roem en verlies, opperst geluk en intens verdriet elkaar aanvullen en uitsluiten, bestrijden en afwisselen – en dat alles vanuit het honkvaste perspectief van een vrouw die er een leven lang grotendeels alleen voor stond.